El petróleo en la Ingenieria

EL PETRÓLEO

   El petróleo se ha convertido, en poco más de un siglo , en una de las materias primas más importantes de que dispone el hombre, pués el primer pozo petrolero fué perforado con fines comerciales en Estados Unidos en 1859. Los pueblos antiguos conocieron el petróleo y el asfalto hace seis mil años, pues los obtenían de los salideros espontáneos y los empleaban para cementar ladrillos, calafatear las embarcaciones y como medicina. El petróleo adquirió una importancia decisiva como fuente de energía con la invención de los motores de explosión interna que hicieron posible el automóvil y el avión.

El petróleo es un combustible líquido compuesto por hidrógeno y carbono en proporciones variadas. Se dice por ello que es un hidrocarburo. Los depósitos de petróleo se encuentran generalmente en rocas sedimentarias, depositadas en los fondos de antiguos mares. Se cree por ello que el petróleo proviene de restos de antiguos animales y plantas marinas.

El proceso en virtud del cual se convirtieron los restos orgánicos en petróleo, no ha podido ser construido en forma tal que todos los científicos acepten la explicación. Para unos el mayor volumen del petróleo se deriva de las diatomeas microscópicas, mientras para otros se deriva de los moluscos, peces y algas que habitaron los antiguos mares. Los restos orgánicos, sepultados bajo capas de depósitos marinos, quedaron sometidos a presiones y altas temperaturas, que los transformaron en petróleo.

El petróleo se encuentra generalmente en las formaciones sedimentarias; aparece en las rocas porosas, tales como areniscas y calizas en forma semejante al agua contenida en una esponja. El petróleo no se encuentra solo, sino junto con agua y gas natural. El gas, por ser más ligero que el petróleo, aparece encima, mientras el agua, más pesada, se encuentra debajo. El petróleo aparece en depósitos localizados en ciertas formaciones favorables. como los domos y anticlinales, donde se forman bolsones, cuando un estrato de rocas impermeables cubre el depósito, impidiendo que escapen el gas y el petróleo. Las condiciones estructurales necesarias para que se forme un depósito de petróleo, no son frecuentes en las regiones montañosas, donde las fuerzas orogénicas dieron lugar a fisuras y fallas por las cuales se escaparía el petróleo. Los mayores depósitos de petróleo descubiertos hasta ahora se encuentran en llanuras y mesetas, donde los estratos de rocas se encuentran por lo general dispuestos horizontalmente. En estas regiones las pequeñas intrusiones ígneas que dan lugar a domos y los plegamientos poco intensos, han originado espacios propicios para la acumulación del petróleo, que ha sido conservado porque ningún movimiento orogénico violento ha agrietado posteriormente los estratos impermeables que aíslan el depósito.

 

LAS REGIONES PRODUCTORAS DE PETRÓLEO.

En todos los continentes ha sido encontrado petróleo, pero los mayores campos productivos se encuentran en América del Norte, en el noreste de la América del Sur. en el sureste de Europa, en eñ sureste de Asia y en Indochina. Es posible que haya petróleo en muchas otras regiones, pero las mayores reservas conocidas se encuentran en las áreas mencionadas que forma  parte de cuencas sedimentarias.

Una de las ventajas del petróleo es la relativa facilidad de su transporte. Como su rendimiento es superior al de la hulla, y su uso está más generalizado, el transporte del petróleo representa una actividad importantísima en el mundo actual. El transporte del petróleo se realiza en Tierra a través de enormes tuberías denominadas oleoductos, que se prolongan por muchos kilómetros; también por medio de tanques de ferrocarril y camiones-tanques. En los mares navegan numerosos buques-tanques que llevan el petróleo de unos continentes a  otros.

Estados Unidos es el primer  país productor de petróleo, el primer consumidor y también el primer exportador de derivados del petróleo (Datos de 1961) En la América Latina el pr9mer productor es Venezuela que ocupa el segundo lugar entre los productores mundiales  (1961). Las dos mayores regiones productoras del mundo corresponden al cercano Oriente donde se encuentran los grandes yacimientos de Iraq (Mesopotamia, Arabia, Kuwait e Irán, y al Mediterráneo Americano , que incluye Texas, México Venezuela, Colombia y las Antillas.

A principios del presente siglo comenzó la explotación de los campos petroleros de las costas de Texas y Luisiana, en el Golfo de México, cuya primer zona fue Tampico. En el caribe es Venezuela la primera nación productora. con sus enormes campos de Maracaibo que parecen inagotables. También se explota en Venezuela petróleo en la cuenca del Orinoco, cerca de Maturín.

Colombia posee yacimientos de petróleo en el valle inferior del Magdalena y en el campo de Barco, cerca de la frontera con Venezuela. La isla de Trinidad, cerca de la costa venezolana, es la principal área petrolera de la comunidad Británica de Naciones.

En el resto de del Caribe hay otros yacimientos menores, como los de Cuba, y se supone que habrán de descubrirse otros, debido a las características geológicas favorables de la región.

En el resto de Suramérica se obtiene petróleo en el norte de Perú, en Talara; en la península de Santa Elena, en el Ecuador; en Mendoza y Salta, cerca de los Andes y en Comodoro Rivadavia, en el sur de la Argentina, y en  Bolivia. Se cree que en El Chaco hay grandes yacimientos, aunque no han sido probados.

EL PETRÓLEO Y EL MUNDO MODERNO

El uso inicial del petróleo, cuando comenzó a ser explotado comercialmente en el siglo pasado, fué como sustituto del aceite de ballena para la iluminación doméstica. Las lámparas de petróleo continúan siendo usadas hoy en muchas regiones de la Tierra, donde se emplean kerosina, uno de los derivados del petróleo. Más tarde comenzaron a ser utilizados los derivados del petróleo como lubricantes, sin que puedan ser sustituidos económicamente por ningún otro producto. Su uso hace posible el mantenimiento de la moderna maquinaria industrial. Por ultimo vino el petróleo a poseer un uso amplísimo como fuente de energía con el desarrollo del transporte motorizado y la aviación.

Aunque la gasolina para automóviles y aviones, es la forma en que se utiliza más comúnmente el petróleo, también se emplean grandes cantidades de petróleo para mover buques, locomotoras industriales y plantas eléctricas, y calefacción doméstica en los países de climas fríos.

En los últimos años el petróleo viene siendo empleado en escala cada vez mayor para obtener materias primas destinadas a numerosas industria químicas, pues del petróleo se derivan, entre otros productos éter, nafta, bencina, gelatina de petróleo. parafina, cera, vaselina, alquitrán y muchas drogas. Del Alquitrán a su vez se obtienen muy variados tintes o anilinas.